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「ひとみ」はどうして宇宙に行ったの?

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こんにちは。すえです。
今、私は1機の人工衛星の還りを待っています。
みなさんも心配していることでしょう。

ASTRO-H(愛称:ひとみ)

現在のひとみの状況を簡単に例えると、「無事かどうかLINEで聞いても未読無視」といったところでしょうか。
JAXAを始めとする関係機関が、ひとみに電波でどんな状況か質問を送っているのに、ひとみが全く答えてくれていません。アメリカのJSpOCという機関は観測の結果、「ひとみが10個の物体に分かれたと推定する」と発表しておりJAXAが関係機関と調査中です。
ひとみは今後どうなってしまうのか。残念ながら、私には知る術がありません。
でも、ひとみを応援することはできます。
皆さんにもひとみを応援してもらうために、この記事では「どうしてひとみは宇宙へ行かなくてはいけなかったのか?」ということをお伝えします。

ひとみはどんな衛星?

宇宙ではいろいろな人工衛星がお仕事をしています。例えばお天気を観測している気象観測衛星(正式には運輸多目的衛星)「ひまわり」。小惑星探査機「はやぶさ2」のことを知っている人も多いでしょう。
ひとみはX線天文衛星と呼ばれています。X線という光で観測する宇宙望遠鏡です。


宇宙には様々な光があります(TELSTAR vol.7)

宇宙にある天体は、その温度に応じてさまざまな光を出しています。太陽は「可視光」という光を出していて、もっと温度の低い天体(ちりみたいなもの)は赤外線という光を出しています。


X線天文衛星を使うと、ブラックホールのような天体を観測できます(TELSTAR vol.7)

もっと温度の高い天体は、可視光はほとんど出さず、X線という光を出しています。X線はレントゲンを撮る時に使われますね。
ひとみのお仕事はこのような「X線を出している、熱い天体を観測する」ことです。
日本はこのX線天文学を一歩リードしていて、ひとみは世界中の天文学者から宇宙の謎を解明することを期待されていました。

修理できないの?

地球上の機械はたいていの場合修理ができますよね。私もたまにノートパソコンの調子が悪くなって、お店に持って行って修理してもらうことがあります。
地球上の望遠鏡もお金はかかってしまいますが、部品があれば修理できます。

しかし宇宙にいるひとみを修理するのは、ほぼ不可能です。
まず、宇宙へ行かなくてはいけません。そしてひとみに近づいてキャッチ。宇宙飛行士が出てきていろいろな工具を使って修理する。


スペースシャトルによるハッブル宇宙望遠鏡の修理©NASA

昔、スペースシャトルを使って、ハッブル宇宙望遠鏡を修理したことがあるのですが、現在スペースシャトルは退役してしまったので、修理しに行くことは不可能です。



衛星を打ち上げる前には様々な試験が待っています(TELSTAR vol.10)

「宇宙に飛ばしたものはもう修理できない。」というのが人工衛星づくりの基本になっています。そこでロケットに載せて飛ばす前に、故障しないかどうか何度も何度も厳しい試験を繰り返します。

地上で観測したらいいのでは?

「わざわざ宇宙に飛ばさずに、地上の望遠鏡で観測したらいいんじゃない?」と考えた方もいらっしゃるでしょう。ナイスアイディアです!地上に置いておけば、何かあっても修理できますもの。
しかし、ひとみには宇宙に行かなければいけない事情があるのです。

ひとみはX線を観測する望遠鏡です。
実は地球が私たち生物をX線から守ってくれているために、X線が地上まで届かないのです。
レントゲンを撮れる回数が制限されているように、X線は生物にとって有害な光です。
生物がX線を浴びると、体の組織を壊してしまいます。レントゲン検査では害が無いくらい弱いX線を当てていますが、宇宙にはとても強い放射線が飛び交っています。
地球の分厚い大気はこの強いX線を吸収し、地上にいる私たちのところまでX線を通しません。
なので、ひとみのようなX線望遠鏡を地上に置いても、X線が届かず観測できないのです。


適材適所。望遠鏡はいろいろな場所に設置されます。(TELSTAR vol.7)

そこでひとみはX線を吸収してしまう大気圏の外、そう宇宙まで観測しにいかなくてはいけないのです!

どうなる?ひとみ

今は、ひとみと通信ができない状態にあります。まずはこの通信を復旧しなくてはいけません。
通信が復旧できれば、どの部品がダメになっていて、どの部品がまだ使えるかということがわかります。
運良く一部の観測機器が無事だったら、観測を続けられる可能性があります。JAXA、その他関係機関の人たちはこの可能性に賭けて、必死にひとみとの通信を試みています。

ひとみに関する最新情報はファンファンJAXAというサイトに順次掲載されています。コメントを書ける場所もあるので、ひとみやひとみを支える人たちに、ぜひ温かい応援メッセージを送ってみてください。
http://fanfun.jaxa.jp/topics/detail/7243.html

ひとみはX線天文学の未来を切り拓くため、修理できないというリスクを抱えながらも宇宙へ飛び立ちました。
ひとみが私たちの呼びかけに応えてくれることを、ただただ願っています。

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